Lo storico Kyle Harper, autore di El fatal destino de Roma (Criticism, 2019), il colpevole del primo “episodio di mortalità che merita davvero il soprannome di pandemia” era un legionario romano sotto il comando di Cayo Avidio Cassius, che guidò l’anno 165 l’assalto contro Seleucia del Tigris, una città situata nell’attuale Iraq, ordinando che la città fosse rasa al suolo.

Durante il violento saccheggio, un legionario si imbattè in un santuario dedicato al dio Apollo dove trovò un forziere chiuso.

Il legionario lo aprì alla ricerca di gioielli, ma invece di ottenere un buon bottino, rilasciò un vapore misterioso che si diffuse in tutto il mondo, causando quella che sarebbe nota come peste Antonina.

Quella pestilenza arrivò a Roma un anno dopo l’assalto a Seleucia.

Secondo Galeno, inizialmente la febbre e il vomito causati dalla pandemia erano considerati qualcosa di naturale, ma a questi sintomi se ne aggiunsero presto altri più preoccupanti, come la tosse combinata con l’espettorazione di croste scure da ulcere alla gola, o eruzioni cutanee nere che hanno coperto le vittime mentre la malattia progrediva.

Galeno cercò di curare i malati ricorrendo al latte di bovini di montagna e all’urina dei bambini, ma nessun rimedio fu utile.


I romani morirono a migliaia.

Grazie agli studi di Harper, ora sappiamo che la malattia è nata spontaneamente in Africa ed è entrata in Europa attraverso il Mar Rosso, a seguito del precario commercio globale sviluppato dai Romani.

È probabile, sulla base dei sintomi descritti da Galeno, che questa malattia fosse una qualche forma di vaiolo che si diffondeva facilmente attraverso starnuti e saliva.

Focolai simili probabilmente si sono verificati prima, ma la densità di popolazione raggiunta dai romani, le loro estese reti commerciali e le loro città altamente popolate hanno contribuito alla diffusione del virus, annientando la popolazione a una velocità mai vista prima.

Prima che arrivasse la peste, 75 milioni di persone facevano parte dell’Impero Romano.

Gli storici ritengono che il bilancio delle vittime della pandemia fosse tra 1,5 e 25 milioni di persone.

E ciò che venne dopo fu molto peggio, poiché la malattia continuò a colpire fino al 172, distruggendo l’economia imperiale lungo la strada e decimando l’esercito, rendendo i confini così fragili che Marco Aurelio fu costretto a reclutare schiavi e gladiatori per incorporarli nelle legioni.

L’imperatore riuscì a fermare i barbari, ma i fatti che dovette affrontare erano solo il preludio di ciò che doveva venire.

Nel 248 Roma celebrò il suo millesimo compleanno con grandi manifestazioni e giochi.

Nel corso di una generazione, quella celebrazione sarebbe stata ricordata come una tregua insolita prima della tempesta.

I militari del Danubio stavano guadagnando il controllo politico che fino a poco tempo prima era in mano all’aristocrazia senatoriale.

Gli imperatori si sarebbero succeduti in modo vertiginoso in un ambiente di perpetua usurpazione.

E l’economia precipitò, impoverendo la popolazione.

Fu conosciuta come la crisi del terzo secolo e ci sono molte cause per spiegarlo.

Ma viene spesso dimenticato un acceleratore: l’arrivo di una nuova pandemia, che si sarebbe chiamata la piaga di Cipriano.

Cipriano, da cui la peste prende il nome, fu vescovo di Cartagine a metà di quel secolo, e i suoi scritti forniscono una testimonianza grafica di ciò che accadde.

Altre fonti, come Dionigi, vescovo di Alessandria, servono anche a localizzare l’origine dell’epidemia nel 249, data in cui registrò il suo arrivo in città.

Da lì saltò a Roma e, a varie ondate, inondò l’impero per quindici anni.

Cipriano nei suoi testi registrava che la peste “affliggeva città e villaggi e distruggeva tutto ciò che era rimasto dell’umanità, nessuna pestilenza precedente ha seminato così tanta distruzione della vita umana”.

Ha anche elencato i sintomi dei pazienti, tra cui affaticamento, feci sanguinolente, febbre, vomito, emorragia congiuntivale e gravi infezioni alle estremità.

Alla fine arrivarono l’indebolimento, la perdita dell’udito e della vista e infine la morte.

È difficile determinare quante persone sono morte di questa pandemia, ma sembra che il numero fosse maggiore di quello della peste Antonina.

Gli scritti ateniesi sostengono che 5.000 persone al giorno morirono nella capitale dell’Attica, mentre da Dionigi di Alessandria sappiamo che la città egiziana perse 310.000 abitanti su 500.000.

Sebbene presenti somiglianze con i sintomi dell’influenza spagnola del 1918, è probabile che si trattasse di un tipo di Ebola.

La peste lasciò l’Impero in coma e sebbene ci siano molte cose che ancora non sappiamo di questa pandemia, di una siamo certi: subito dopo la sua visita, l’anarchia e il caos divennero i governanti di Roma.

All’inizio del VI secolo, l’imperatore Giustiniano di Bisanzio voleva riunificare gli imperi occidentale e orientale. Tutto sembrava indicare che era l’uomo giusto, ma quando stava per farlo, un piccolo nemico arrivò alle sue coste: i topi.

I ratti hanno trovato un paradiso in cui vivere nell’impero bizantino.

Lì avevano a disposizione grandi quantità di grano nei silos sparsi su tutto il territorio.

L’eccesso di cibo ha favorito un aumento notevole della sua popolazione.

Inoltre, il mondo globale creato dai romani, in grado di trasportare a Costantinopoli bellissime sete prodotte in Cina, ha permesso all’animale di accedere a migliaia di navi in ​​costante movimento e sbarcare in molti porti.

Il problema è che quei topi non viaggiavano da soli.

Portavano una malattia sconosciuta che fu notata nel 541 e che, un anno dopo, diffuse terrore a Costantinopoli.

Lo storico Procopio di Cesarea visse nella prima linea di battaglia che affliggeva che, a suo avviso, “stava per annientare l’intera umanità”.

Per Giovanni di Efeso, capo della Chiesa ortodossa e anche storico, la peste fu una punizione inviata da Dio, che lasciò cadere la sua rabbia sulle città “come un torchio, calpestando tutti i suoi abitanti senza compassione come se fossero piccoli vitigni”.

La malattia è iniziata con una leggera febbre che ha lasciato il posto al gonfiore bubbonico, debolezza dei tessuti e necrosi.

Iniziò ad attaccare i più poveri, quelli che erano più a contatto con i topi, ma in seguito si diffuse tra tutte le classi sociali.

Nel caso di Costantinopoli, inizialmente sono state registrate 5.000 morti ogni giorno, per poi successivamente diventare 10.000.

Juan de Éfeso sostiene che le autorità persero il conto dai 230.000, quando divenne materialmente impossibile seppellire i cadaveri dei caduti.

La maggior parte dei dati in nostro possesso si riferisce alla città di Costantinopoli, ma la pandemia si è diffusa in tutto il territorio europeo, fermandosi solo dove ha incontrato popoli nomadi.

Quelli che, dal momento che non erano stati sistemati da nessuna parte, avevano meno probabilità di vivere regolarmente con i topi.

I ratti non avevano nulla in particolare per farli ammalare, ma le loro pulci portavano la peste bubbonica, che spesso associamo al Medioevo, sebbene ci visitasse per la prima volta ai tempi di Giustiniano, probabilmente originaria della Cina.

Quella malattia ha seminato morte in diverse ondate fino al 749, anno in cui è scomparsa.

Lungo la strada, secondo Procopio, morì metà della popolazione dell’Impero bizantino.

Può sembrare un’esagerazione, ma la peste medievale probabilmente uccise tra il 40 e il 60% della popolazione europea, secondo una ricerca moderna.

Oltre a distruggere il suo popolo, la peste annientò l’impero di Giustiniano, già sull’orlo del collasso, impantanato in una terribile crisi economica e senza una popolazione in grado di sostenerlo.

Fu l’ultima delle tre grandi pandemie subite dai romani e dai loro successori orientali.

Lo storico Kyle Harper afferma: “Lungi dall’essere la scena finale di un mondo antico irrimediabilmente perduto, l’incontro romano con la natura potrebbe rappresentare il primo atto di un nuovo dramma che continua a svolgersi attorno a noi.

Un mondo precocemente globale in cui la vendetta della natura inizia a farsi sentire nonostante le persistenti illusioni del controllo…

Questo potrebbe esserci familiare ”.

Maria Elisa Ursino